Moléculas a reacción

Blog de divulgación del Instituto de Síntesis Química y Catálisis Homogénea

Los azúcares (2)

(Fernando Gomollón Bel, ISQCH)

2. Importancia de los azúcares

Tras el artículo sobre la composición del azúcar, vamos a responder a la segunda pregunta que planteamos entonces. ¿Por qué los azúcares son importantes para los seres vivos?

Obviamente, dado que al romper un azúcar como la glucosa generamos energía, los azúcares (también llamados carbohidratos) son imprescindibles para que toda nuestra maquinaria funcione. En cierto modo es la gasolina que permite que el motor siga en marcha. Pero eso no es todo: los azúcares juegan papeles muy importantes para la vida.

Almacén de energía

Además de permitirnos la obtención instantánea de energía, gracias a los azúcares podemos guardarla en un lugar seguro si no se necesita en el momento. Las unidades de glucosa pueden enlazarse entre sí (siempre con la inestimable ayuda de enzimas) para formar cadenas de cientos de monosacáridos -polímeros- como el almidón (en plantas) o el glucógeno (el animales).

Imagen libre: SXC.hu

Esto tiene dos grandes ventajas. Primero, no es lo mismo tener 500 moléculas sueltas que una sola en el pequeño volumen de una célula. Si el azúcar se almacenara en forma de moléculas pequeñas libres, podrían generarse presiones tan grandes que la célula podría llegar a reventar, literalmente. Segundo, evita que se desaproveche la energía. Cuando hay exceso de glucosa, y por tanto, de energía, puede guardarse para tiempos de escasez, en los que bastará con romper el polímero para obtenerla rápidamente. Este proceso ocurre en el cuerpo humano todos los días. Se guarda el exceso de energía del día en forma de glucógeno en el hígado, y por la noche mientras dormimos, se va degradando poco a poco conforme se va necesitando.

Estructuras biológicas

Como hemos visto antes, los azúcares pueden formar polímeros, que son cadenas de muchos (muchos) monosacáridos. Seguro que si os digo que el nylon, los poliésteres o la seda son también polímeros podéis haceros una idea de por donde van los tiros… ¡Efectivamente! Los polímeros son moléculas muy largas y, en general, muy resistentes. Por lo tanto, son ideales para crear estructuras biológicas rígidas tanto en plantas como en animales. Las primeras sintetizan un polímero muy conocido que es, además, el más abundante del planeta: la celulosa. Está formada por miles de unidades de glucosa y mantiene, gracias a su gran fuerza, la estructura de las células vegetales. La celulosa puede extraerse de la pulpa de la madera, y se utiliza para producir papel. También es el mayor constituyente de la “fibra vegetal”, protagonista de tantos anuncios publicitarios.

Otra importante estructura biológica formada por azúcares es la quitina. Es un polímero de un azúcar llamado N-acetilglucosamina (un compuesto parecido a la glucosa pero algún que otro átomo de nitrógeno por ahí) que, gracias a que también es muy resistente, es utilizado por muchos insectos y otros invertebrados para formar su exoesqueleto.

Imagen libre: SXC.hu

Reconocimiento celular

Cuando dos células se encuentran, no se dan la mano. En su lugar, se reconocen gracias a cadenas cortas de azúcares que tienen las células ancladas a su membrana. Esto es, también, una función de vital importancia: por ejemplo, gracias a estos carbohidratos de membrana los leucocitos (nuestras defensas) pueden reconocer a los agentes patógenos y atacarlos para defender nuestro organismo.

Y hasta aquí nuestra entrega de hoy. Pero todavía hay más…

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Un comentario el “Los azúcares (2)

  1. elbioclub
    25/07/2012

    Reblogged this on El Bioclub and commented:
    La Importancia de los azúcares

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